Перевод статьи “Stegodon, the “elephant” with sideways trunk” Julio Lacerda, June 5, 2017 http://www.eartharchives.org/articles/stegodon-the-elephant-with-sideways-trunk/

Несмотря на то, что сейчас живут всего два вида слонов, история их семейства, известного как Хоботные, это история успеха. Они умудрились жить на большинстве континентов по всему миру, от юго-востока Азии, до Южной Америки и адаптировались к разным климатическим условиям. И мало какие виды были успешны как Стегодон.

Стегодон мог выглядеть для нас очень знакомо, но его прямые предки жили еще до того как азиатские слоны, африканские слоны и мамонты разделились на разные ветви эволюции. Стегодоны просуществовали с 11 миллионов до 6 тысяч лет назад в Азии, Африке и даже Северной Америке.

Но несмотря на внешнюю схожесть с сегодняшними слонами, у Стегодона была замечательная особенность: его хобот был в длину до 10 футов(~3 метра - прим. пер.), треть длины автобуса или почти длина его тела. В отличие от его более популярных родственников с длинными бивнями, мамонтов, бивни стегодона иногда росли так близко друг к другу, что между ними не было места для хобота. Старым особям возможно приходилось ходить, положив свой хобот на один из бивней.

В роду Стегодонов существует несколько видов, что говорит об их процветании. Некоторые виды были одними из самых крупных хоботных из когда-либо существовавших, например Stegodon zdansky из Китая достигал в высоту 13 футов(~4 метра - прим. пер.) и весил 12.5 тонн. Другие виды, что интересно, пошли в обратном направлении.

Огромные бивни стегодона могли достигать длины всего тела. Они могли рости так близко друг к другу, что зверю приходилось таскать хобот горизонтально. Credit: Lucas Lima

Как современные слоны, Стегодон скорее всего умел плавать и соответственно мог колонизировать острова по всей Азии от Филиппин до Японии. Некоторые из этих изолированных популяций затем страдали от феномена под названием островная карликовость, при котором крупные животные уменьшаются в размерах, после того, как несколько поколений жило на маленьких островах, где мало места и еды. По итогу, Stegodon sondaari, жившие на острове Флорес в Индонезии, могли весить менее 660 фунтов(~300 кг - прим. пер.) и по размерам был меньше азиатского буйвола. Эти стегодоны сосуществовали с другими карликовыми существами, нашими родственниками: Homo florensiensis, неофициально называемыми “Хоббитами”.

Подобно тому, насколько уникальны слоны сегодня, Стегодон был чем-то необыкновенным. Пускай слово “слон” обозначает довольно универсальный концепт - большое серое животное со столбообразными ногами, висячими ушами и большим хоботом - две группы слонов, живущих сегодня четко отличаются друг от друга и их разделяет не менее 5 миллионов лет независимой эволюции. Азиатские и африканские слоны могут выглядеть, как близкие родственники, но они пошли по разным путям на протяжении своей истории, которые отражены в их различных анатомиях и географическом распространении. Еще большее эволюционное расстояние разделяет их со Стегодоном.

И чем дальше идешь назад во времени, тем страннее становятся хоботные. Многочисленные виды жили на земле и вымерли со времён существования самого первого представителя группы, похожего на тапира Erithrium из Морокко, жившего 60 миллионов лет назад - всего через 6 миллионов лет после вымирания динозавров. У многих было 4 бивня вместо двух, например Gomphotherium. Другие, как огромный Deinotherium имели бивни, росшие из подбородка. А некоторые, вроде очень странного Platybelodon, пошли по совсем другому пути, отличному от любого слона.

Все эти необычные животные в итоге исчезли. Несмотря на свою многочисленность и определенно широкую распространенность до недавнего времени, даже Стегодоны в конце концов вымерли. И если популяции, жившие на островах, были более уязвимыми из-за хрупких и ограниченных экосистем, в которых они обитали, то о причинах вымирания материковых популяций ученые не знают. Как и в случаях многих животных, не доживших до наших дней, возможно, что причиной их исчезновения могли быть изменения климата, конкуренция с другими видами и даже встречи с людьми.